Encyclopédie: médecine et santé

Cancer ; définition

Le cancer est une maladie qui commence dans les cellules qui prolifèrent sans fin. Notre corps est fait de milliards de cellules groupées en organes : cellules de la peau, cellules des muscles, cellules du sang, cellules de seins, etc. Chaque cellule est dirigée par de nombreux facteurs d'une complexité considérable. La cellule réagit selon les demandes de ces mécanismes régulateurs, exécute les ordres puis une fois usée ou âgée, elle meurt, laissant place à une cellule jeune.

Pour des raisons multiples, certaines cellules n'obéissent plus aux instructions de l'organisme et continuent à proliférer formant des masses qu'on nomme tumeur.

Ces cellules devenues cancéreuses peuvent envahir les tissus voisins ou les organes ou émigrer pour s'implanter dans une autre zone de l'organisme mettant la vie même en danger. Cette transformation maligne se nomme cancérisation.

Le terme néoplasme désigne une tumeur maligne ou bénigne. Le terme cancer est utilisé en médecine clinique, mais dans la plupart des cas, on utilise des termes plus spécifiques. Chaque cancer est nommé selon organe d'origine, le cancer mammaire est une tumeur du sein, et le lymphome est le cancer des ganglions lymphatiques.

Avec le temps, la tumeur va envahir les tissus voisins pour les détruire progressivement. Cela se nomme l'extension loco-régionale.

Les cellules cancéreuses peuvent  utiliser la voie lymphatique ou sanguine pour atteindre des régions du corps très éloignées de leur point de départ, où elles formeront de nouvelles tumeurs appelées métastases.

La médecine utilise la chirurgie et la radiothérapie pour traiter le cancer localisé et la chimiothérapie pour atteindre les cellules cancéreuses dans le sang ou dans des tissus éloignés du site d'origine.

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